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Victor Hugo - L'homme qui rit

contrarier, et le vent avait eu le caprice de retirer sa proie au courant.

Les brusqueries de l'océan sont obscures. Elles sont le perpétuel peut-être. Quand on est à leur merci, on
ne peut ni espérer, ni désespérer. Elles font, puis défont. L'océan s'amuse. Toutes les nuances de la

férocité fauve sont dans cette vaste et sournoise mer, que Jean Bart appelait «la grosse bête». C'est le

coup de griffe avec les intervalles voulus de patte de velours. Quelquefois la tempête bâcle le naufrage;

quelquefois elle le travaille avec soin; on pourrait presque dire elle le caresse. La mer a le temps. Les

agonisants s'en aperçoivent.

Parfois, disons-le, ces ralentissements dans le supplice annoncent la délivrance. Ces cas sont rares. Quoi
qu'il en soit, les agonisants croient vite au salut, le moindre apaisement dans les menaces de l'orage leur

suffit, ils s'affirment eux-mêmes qu'ils sont hors de péril, après s'être crus ensevelis ils prennent acte de

leur résurrection, ils acceptent fiévreusement ce qu'ils ne possèdent pas encore, tout ce que la mauvaise

chance contenait est épuisé, c'est évident, ils se déclarent satisfaits, ils sont sauvés, ils tiennent Dieu

quitte. Il ne faut point trop se hâter de donner de ces reçus l'Inconnu,

Le suroit débuta en tourbillon, Les naufragés n'ont jamais que des auxiliaires bourrus. La
Matutina fut impétueusement traînée au large par ce qui lui restait d'agrès comme une morte par

les cheveux. Cela ressembla à ces délivrances accordées par Tibère, à prix de viol. Le vent brutalisait

ceux qu'il sauvait. Il leur rendait service avec fureur. Ce fut du secours sans pitié.

L'épave, dans ce rudoiement libérateur, acheva de se disloquer.

Des grêlons, gros et durs à charger un tromblon, criblaient le bâtiment. A tous les renversements du flot,
ces grêlons roulaient sur le pont comme des billes. L'ourque, presque entre deux eaux, perdait toute

forme sous les retombées de vagues et sous les effondrements d'écumes. Chacun dans le navire songeait

à soi.

Se cramponnait qui pouvait. Après chaque paquet de mer, on avait la surprise de se retrouver tous.
Plusieurs avaient le visage déchiré par des éclats de bois.

Heureusement le désespoir a les poings solides. Une main d'enfant dans l'effroi a une étreinte de géant.
L'angoisse fait un étau avec des doigts de femme. Une jeune fille qui a peur enfoncerait ses ongles roses

dans du fer. Ils s'accrochaient, se tenaient, se retenaient. Mais toutes les vagues leur apportaient

l'épouvante du balaiement.

Soudainement ils furent soulagés.

XVI. DOUCEUR SUBITE DE L'ÉNIGME

L'ouragan venait de s'arrêter court.

Il n'y eut plus dans l'air ni suroit, ni noroit. Les clairons forcenés de l'espace se turent. La trombe sortit du
ciel, sans diminution préalable, sans transition, et comme si elle-même avait glissé à pic dans un gouffre.

On ne sut plus où elle était. Les flocons remplacèrent les grêlons. La neige recommença à tomber

lentement.

Plus de flot. La mer s'aplatit.

Ces soudaines cessations sont propres aux bourrasques de neige. L'effluve électrique épuisé, tout se

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