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Victor Hugo - L'homme qui rit

flambeau. Elles avaient quelque chose d'humain. Elles de moins, resta l'abîme.

XIII. FACE A FACE AVEC LA NUIT

L'ourque se retrouva à vau-l'ombre dans l'obscurit incommensurable.

La Matutina, échappée aux Casquets, dévalait de houle en houle. Répit, mais dans le chaos.
Poussée en travers par le vent, maniée par les mille tractions de la vague, elle répercutait toutes les

oscillations folles du flot. Elle n'avait presque plus de tangage, signe redoutable de l'agonie d'un navire.

Les épaves n'ont que du roulis. Le tangage est la convulsion de la lutte. Le gouvernail seul peut prendre

le vent debout.

Dans la tempête, et surtout dans le météore de neige, la mer et la nuit finissent par se fondre et
s'amalgamer, et par ne plus faire qu'une fumée. Brume, tourbillon, souffle, glissement dans tous les sens,

aucun point d'appui, aucun lieu de repère, aucun temps d'arrêt, un perpétuel recommencement, une trouée

après l'autre, nul horizon visible, profond recul noir, l'ourque voguait là-dedans,

Se dégager des Casquets, éluder l'écueil, cela avait été pour les naufragés une victoire. Mais surtout une
stupeur. Ils n'avaient point poussé de hurrahs; en mer, on ne fait pas deux fois de ces imprudences-là.

Jeter la provocation là où on ne jetterait pas la sonde, c'est grave.

L'écueil repoussé, c'était de l'impossible accompli. Ils en étaient pétrifiés. Peu à peu pourtant, ils se
remettaient espérer. Telles sont les insubmersibles mirages de l'âme. Pas de détresse qui, même à l'instant

le plus critique, ne voie blanchir dans ses profondeurs l'inexprimable lever de l'espérance. Ces

malheureux ne demandaient pas mieux que de s'avouer qu'ils étaient sauvés. Ils avaient en eux ce

bégaiement.

Mais un grandissement formidable se fit tout à coup dans la nuit. A bâbord surgit, se dessina et se
découpa sur le fond de brume une haute masse opaque, verticale, à angles droits, une tour carrée de

l'abîme.

Ils regardèrent, béants.

La rafale les poussait vers cela.

Ils ignoraient ce que c'était. C'était le rocher Ortach.

XIV. ORTACH

L'écueil recommençait. Après les Casquets, Ortach. La tempête n'est point une artiste, elle est brutale et
toute-puissante, et ne varie pas ses moyens.

L'obscurité n'est pas épuisable. Elle n'est jamais à bout de pièges et de perfidies. L'homme, lui, est vite à
l'extrémité de ses ressources. L'homme se dépense, le gouffre non.

Les naufragés se tournèrent vers le chef, leur espoir. Il ne put que hausser les épaules; morne dédain de
l'impuissance.

Un pavé au milieu de l'océan, c'est le rocher Ortach. L'écueil Orlach, tout d'une pièce, au-dessus du choc
contrarié des houles, monte droit à quatrevingts pieds de haut. Les vagues et les navires s'y brisent. Cube

immuable, il plonge à pic ses flancs rectilignes dans les innombrables courbes serpentantes de la mer.

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