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À propos de William Shakespeare

Victor Hugo

 

William Shakespeare naquit à Stratford-sur-Avon, dans une maison sous les tuiles de laquelle était
cachée une profession de foi catholique commençant par ces mots : Moi John Shakespeare. John était le

père de William. La maison, située dans la ruelle Henley Street, était humble, la chambre où Shakespeare

vint au monde était misérable ; des murs blanchis à la chaux, des solives noires s'entrecoupant en croix,

au fond une assez large fenêtre avec de petites vitres où l'on peut lire aujourd'hui, parmi d'autres noms, le

nom de Walter Scott.

Ce logis pauvre abritait une famille déchue. Le père de William Shakespeare avait été alderman; son
aïeul avait été bailli. Shake-speare signifie secoue-lance ; la famille en avait le blason, un bras tenant une

lance , armes parlantes confirmées, dit-on, par la reine Élisabeth en 1595, et visibles, à l'heure où nous

écrivons, sur le tombeau de Shakespeare dans l'église de Stratford-sur-Avon. On est peu d'accord sur

l'orthographe du mot Shake-speare comme nom de famille, on l'écrit diversement Shakspere, Shakespare,

Shakespeare, Shakspeare ; le dix-huitième siècle l'écrivait habituellement Shakespear; le traducteur

actuel a adopté l'orthographe Shakespeare, comme la seule exacte, et donne pour cela des raisons sans

réplique.

Cette famille Shakespeare avait quelque vice originel, probablement son catholicisme, qui la fit tomber.
Peu après la naissance de William, l'alderman Shakespeare n'était plus que le boucher John. William

Shakespeare débuta dans un abattoir. A quinze ans, les manches retroussées dans la boucherie de son

père, il tuait des moutons et des veaux « avec pompe », dit Aubray. A dix-huit ans il se maria. Entre

l'abattoir et le mariage, il fit un quatrain. Ce quatrain, dirigé contre les villages des environs, est son

début dans la poésie. Il y déclare que Hillbrough est illustre par ses revenants et Bidford par ses ivrognes.

Il fit ce quatrain étant ivre lui-même, à la belle étoile, sous un pommier resté célèbre dans le pays à cause

de ce Songe d'une nuit d'été. Dans cette nuit et dans ce songe où il y avait des garçons et des filles, dans

cette ivresse et sous ce pommier, il trouva jolie une paysanne, Anne Hathaway. La noce suivit. Il épousa

cette Anne Hathaway, plus âgée que lui de huit ans, en eut une fille, puis deux jumeaux fille et garçon, et

la quitta ; et cette femme, disparue de toute la vie de Shakespeare, ne revient plus que dans son testament

où il lui lègue le moins bon de ses deux lits, « ayant probablement, dit un biographe, employé le meilleur

avec d'autres ». Shakespeare, comme La Fontaine, ne fit que traverser le mariage. Sa femme mise de

côté, il fut maître d'école, puis clerc chez un procureur, puis braconnier. Ce braconnage a été utile plus

tard pour faire dire que Shakespeare a été voleur. Un jour, braconnant, il fut pris dans le parc de sir

Thomas Lucy. On le jeta en prison. On lui fit son procès. Aprement poursuivi, il se sauva à Londres. Il se

mit, pour vivre, à garder les chevaux à la porte des théâtres. Plaute avait tourné une meule de moulin.

Cette industrie de garder les chevaux aux portes existait encore à Londres au siècle dernier, et cela faisait

une sorte de petite tribu ou de corps de métier qu'on nommait les Shakespeare's boys .

Le Londres du XVIe siècle était déjà une ville démesurée. Cheapside était la grande rue. Saint-Paul, qui
est un dôme, était une flèche. La peste était à Londres presque à demeure et chez elle, comme à

Constantinople. Il est vrai qu'il n'y avait pas loin de Henri VIII à un sultan. L'incendie, encore comme à

Constantinopie, était fréquent à Londres, à cause des quartiers populaires bâtis tout en bois. Il n'y avait

dans les rues qu'un carrosse, le carrosse de Sa Majesté. Les moeurs étaient dures et presque farouches.

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