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Émile Zola - Germinal

glacés par l'attente, accusèrent la Compagnie de tuer au fond une moitié de ses ouvriers, et de faire crever
l'autre moitié de faim. Etienne écoutait, frémissant.

- Dépêchons! dépêchons! répétait aux chargeurs le porion Richomme.

Il hâtait la manoeuvre pour la remonte, ne voulant point sévir, faisant semblant de ne pas entendre.
Cependant, les murmures devenaient tels, qu'il fut forcé de s'en mêler. Derrière lui, on criait que ça ne

durerait pas toujours et qu'un beau matin la boutique sauterait.

- Toi qui es raisonnable, dit-il à Maheu, fais-les donc taire. Quand on n'est pas les plus forts, on doit être
les plus sages.

Mais Maheu, qui se calmait et finissait par s'inquiéter, n'eut point à intervenir. Soudain, les voix
tombèrent: Négrel et Dansaert, revenant de leur inspection, débouchaient d'une galerie, en sueur aussi

tous les deux. L'habitude de la discipline fit ranger les hommes, tandis que l'ingénieur traversait le

groupe, sans une parole. Il se mit dans une berline, le maître-porion dans une autre; on tira cinq fois le

signal, sonnant à la grosse viande, comme on disait pour les chefs; et la cage fila en l'air, au milieu d'un

silence morne.

I, VI

Dans la cage qui le remontait, tassé avec quatre autres, Etienne résolut de reprendre sa course affamée, le
long des routes. Autant valait-il crever tout de suite que de redescendre au fond de cet enfer, pour n'y pas

même gagner son pain. Catherine, enfournée au-dessus de lui, n'était plus là, contre son flanc, d'une

bonne chaleur engourdissante. Et il aimait mieux ne pas songer à des bêtises, et s'éloigner; car, avec son

instruction plus large, il ne se sentait point la résignation de ce troupeau, il finirait par étrangler quelque

chef.

Brusquement, il fut aveuglé. La remonte venait d'être si rapide, qu'il restait ahuri du grand jour, les
paupières battantes dans cette clarté dont il s'était déshabitué déjà. Ce n'en fut pas moins un soulagement

pour lui, de sentir la cage retomber sur les verrous. Un moulineur ouvrait la porte, le flot des ouvriers

sautait des berlines.

- Dis donc, Mouquet, murmura Zacharie à l'oreille du moulineur, filons-nous au Volcan, ce soir?

Le Volcan était un café-concert de Montsou. Mouquet cligna l'oeil gauche, avec un rire silencieux qui lui
fendait les mâchoires. Petit et gros comme son père, il avait le nez effronté d'un gaillard qui mangeait

tout, sans nul souci du lendemain. Justement, la Mouquette sortait à son tour, et il lui allongea une claque

formidable sur les reins, par tendresse fraternelle.

Etienne reconnaissait à peine la haute nef de la recette, qu'il avait vue inquiétante, dans les lueurs louches
des lanternes. Ce n'était que nu et sale. Un jour terreux entrait par les fenêtres poussiéreuses. Seule, la

machine luisait, là-bas, avec ses cuivres; les câbles d'acier, enduits de graisse, filaient comme des rubans

trempés d'encre; et les molettes en haut, l'énorme charpente qui les supportait, les cages, les berlines, tout

ce métal prodigué assombrissait la salle de leur gris dur de vieilles ferrailles. Sans relâche, le grondement

des roues ébranlait les dalles de fonte; tandis que, de la houille ainsi promenée, montait une fine poudre

de charbon, qui poudrait à noir le sol, les murs, jusqu'aux solives du beffroi.

Mais Chaval, ayant donné un coup d'oeil au tableau des jetons, dans le petit bureau vitré du receveur,
revint furieux. Il avait constaté qu'on leur refusait deux berlines, l'une parce qu'elle ne contenait pas la

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