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Émile Zola - Germinal

jetant dans le puits une rivière. Mais il se tut, des bandes de mineurs croisaient à chaque minute la
voiture, depuis un instant. Ils passaient silencieux, avec des regards obliques, dévisageant ce luxe qui les

forçait à se ranger Leur nombre augmentait toujours, les chevaux durent marcher au pas, sur le petit pont

de la Scarpe. Que se passait-il donc, pour que ce peuple fût ainsi par les chemins? Ces demoiselles

s'effrayaient, Négrel commençait à flairer quelque bagarre, dans la campagne frémissante; et ce fut un

soulagement lorsqu'on arriva enfin à Marchiennes. Sous le soleil qui semblait les éteindre, les batteries

des fours à coke et les tours des hauts fourneaux lâchaient des fumées, dont la suie éternelle pleuvait dans

l'air.

V, II

A Jean-Bart, Catherine roulait depuis une heure déjà, poussant les berlines jusqu'au relais; et elle était
trempée d'un tel flot de sueur, qu'elle s'arrêta un instant pour s'essuyer la face.

Du fond de la taille, où il tapait à la veine avec les camarades du marchandage, Chaval s'étonna, lorsqu'il
n'entendit plus le grondement des roues. Les lampes brûlaient mal, la poussière du charbon empêchait de

voir.

- Quoi donc? cria-t-il.

Quand elle lui eut répondu qu'elle allait fondre bien sûr, et qu'elle se sentait le coeur qui se décrochait, il
répliqua furieusement:

- Bête, fais comme nous, ôte ta chemise!

C'était à sept cent huit mètres, au nord, dans la première voie de la veine Désirée, que trois kilomètres
séparaient de l'accrochage. Lorsqu'ils parlaient de cette région de la fosse, les mineurs du pays pâlissaient

et baissaient la voix, comme s'ils avaient parlé de l'enfer; et ils se contentaient le plus souvent de hocher

la tête, en hommes qui préféraient ne point causer de ces profondeurs de braise ardente. A mesure que les

galeries s'enfonçaient vers le nord, elles se rapprochaient du Tartaret, elles pénétraient dans l'incendie

intérieur, qui, là-haut, calcinait les roches. Les tailles, au point où l'on en était arrivé, avaient une

température moyenne de quarante-cinq degrés. On s'y trouvait en pleine cité maudite, au milieu des

flammes que les passants de la plaine voyaient par les fissures, crachant du soufre et des vapeurs

abominables.

Catherine, qui avait déjà enlevé sa veste, hésita, puis ôta également sa culotte; et, les bras nus, les cuisses
nues, la chemise serrée aux hanches par une corde, comme une blouse, elle se remit à rouler.

- Tout de même, ça ira mieux, dit-elle à voix haute. Dans son étouffement, il y avait une vague peur.
Depuis cinq jours qu'ils travaillaient là, elle songeait aux contes dont on avait bercé son enfance, à ces

herscheuses du temps jadis qui brûlaient sous le Tartaret, en punition de choses qu'on n'osait pas répéter.

Sans doute, elle était trop grande maintenant pour croire de pareilles bêtises; mais, pourtant, qu'aurait-elle

fait, si brusquement elle avait vu sortir du mur une fille rouge comme un poêle, avec des yeux pareils à

des tisons? Cette idée redoublait ses sueurs.

Au relais, à quatre-vingts mètres de la taille, une autre herscheuse prenait la berline et la roulait à
quatre-vingts mètres plus loin, jusqu'au pied du plan incliné, pour que le receveur l'expédiât avec celles

qui descendaient des voies d'en haut.

- Fichtre! tu te mets à ton aise, dit cette femme, une maigre veuve de trente ans, quand elle aperçut

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